La plupart des scènes de la série à succès et du film sorti fin septembre ont été tournées dans la campagne du sud de l’Angleterre et à Londres. Moteur pour une escapade entre fiction et réalité…

Au château de Highclere

Marcher entre les cèdres majestueux lance le générique de la découverte du lieu si familier aux amateurs de la série, et désormais du film sur les écrans depuis fin septembre… Les fans devront composer avec cette inexactitude géographique : aucune scène n’a été tournée dans le Yorkshire, comté au nord de l’Angleterre où, dans la fiction, est situé le château de Downton Abbey. Dans la réalité, Highclere dresse ses tours carrées à une centaine de kilomètres à l’ouest de Londres, à la frontière du Hampshire et du Berkshire. Là, entre les murs érigés en 1842, ce n’est pas Lady Cora qui veille à la composition des bouquets, mais Lady Fiona. La pétulante comtesse de Carnarvon, huitième du nom, comptait parmi ses amis Julian Fellowes, scénariste des six saisons relatent la vie d’une maisonnée aristocratique de 1912 à 1926, tout naturellement localisées dans sa propriété...


Château de Highclere - ©Emily_M_Wilson/istock

 

Bienvenue chez les Crawley

Le château rouvrira ses portes à Noël, décoré d’un sapin dans le grand hall. A l’intérieur, le quidam a la délicieuse sensation de traverser l’écran et d’être reçu, en personne, par les Crawley, héros de la série et du film situé en 1927. Sur les meubles, les photos de la famille Carnarvon sont mêlées à celles d’Hugh Bonneville, l’acteur qui incarne le comte Crawley, dit Lord Grantham, ou de Maggie Smith, alias Lady Violet, comtesse douairière. Pour ajouter à la confusion entre le réel et l’imaginaire, les ancêtres dont les portraits sont accrochés aux murs ont inspiré le scénariste. Ainsi, durant la Guerre 1914-1918, Lady Almina Herbert transforma une aile en hôpital, un épisode de la série rappelé dans le film. Son époux, le comte George Herbert, co-découvrit la tombe de Toutankhamon avec Howard Carter, dont il était le mécène. Un musée est consacré au pharaon au sous-sol. Il fut très apprécié par l’actrice Shirley MacLaine, dans le casting de la série :

« Elle est persuadée d’avoir vécu en Egypte dans une vie antérieure, imaginez son excitation ! »,

glisse Lady Fiona.

 

Dans les sous-sols du palais de Blenheim

Faute de cuisines à Highclere, les scènes ont été tournées en studio. Mais l’univers des domestiques se dévoile au fil d’un « downstairs tour » au palais de Blenheim, où naquit Winston Churchill, à Woodstock, dans l’Oxfordshire. Derrière la porte de service à l’entresol, une armée de serviteurs s’active toujours au service de l’actuel duc de Marlborough. Sur un immense tableau en bois, chaque cloche a un timbre différent, de quoi identifier à l’oreille de quelle pièce provient l’appel ! A l’étage, notez l’immense portrait de Consuelo Vanderbildt, fille du roi des chemins de fer Outre-Atlantique. A l’image de Lord Grantham, le neuvième duc de Marlborough épousa une héritière américaine, lui offrant un titre contre sa fortune.


Palais de Blenheim - ©OlegAlbinsky/istock

 

A Bampton, dans les Cotswold


©massmediakid31/istock

Toutes les scènes du village de Downton Abbey sont filmées dans le joli bourg de Bampton, dans les Cotswolds. On y reconnaît avec émotion l’église dans laquelle se sont déroulés mariages et enterrements, la poste où arrivent les télégrammes, la rue principale où paradent les militaires à l’occasion de la venue du roi George V, nœud de l’intrigue du film… Dans le village voisin de Witney, la ferme-manoir de Cogges a servi de cadre pour la ferme où est recueillie, saison 5, Marigold, la fille illégitime de Lady Edith. Ce parc de loisirs abrite des cochons Oxford Sandy et black, au pelage sable parsemé de taches noires. Ceux-là mêmes auxquels Lady Mary et l’un de ses soupirants portèrent secours en pleine nuit, saison 4, pataugeant dans la boue en tenue de soirée.

 

Scènes londoniennes

Les héros partagent leur vie entre Downton Abbey et la capitale britannique qui, si elle n’apparaît pas dans le film, sert de décor pour maints épisodes de la série. Basildon Park, magnifique demeure de style palladien du Berkshire, a été utilisé pour les scènes d’intérieur de leur hôtel particulier à Londres. La façade extérieure de la maison se situe, elle, bien sur les rives de la Tamise : il s’agit de Bridgwater House, près du palais Saint-James. Un pique-nique dans l’épisode de Noël de 2013 se déroule dans les beaux jardins de Kensington, face à l’Albert Memorial, où se balader. Enfin, plusieurs micro-scènes extérieures ont été filmées à Middle Temple Lane, entre le fleuve et The Strand. Paradoxalement, cette charmante rue piétonne sert aussi bien à représenter Londres que Ripon ou York dans le Yorkshire. Il est alors temps de mettre fin à cette escapade car, comme le relève Lady Violet :

« Aucun invité ne devrait être admis sans que la date de son départ ne soit fixée ».

 

Informations pratiques

Y aller
Rejoindre Londres en Eurostar, aller simple à partir de 39 €.

Visiter
Château de Highclere : visites du château et accès au domaine uniquement sur réservation.
Château de Blenheim : ouvert toute l’année, reprise du « downstairs tour » aux beaux jours en 2020.
Ferme manoir de Cogges : ouvert toute l’année.
Basildon Park : ouvert toute l’année, reprise des visites quotidiennes sur le thème de Downton Abbey, à 11 heures, à la belle saison.
Brit Movie Tours propose des Expériences Dowton Abbey, permettant de visiter les principaux lieux de tournage, à pied à travers Londres (13 €), en bus ou en minibus à Highclere, Bampton et Cogges (à partir de 88 €).

Hébergement
Durant les tournages, Dame Maggie Smith dormait au Vineyard, à Stockcross, dans le Berkshire, Relais et Châteaux pourvu d’une belle cave à vin, principalement de Californie. Forfait Downton Abbey à partir de 408 € pour deux.
L’équipe du tournage logeait au The Carnarvon Arms, un ancien relais de poste classé à Newbury, dans le Berkshire, à deux pas du château d’Highclere. A partir de 98 € la chambre double.

Se restaurer
Au Swann Inn, à Swinbrook, dont l’enseigne a été réalisée par les décorateurs de Downton Abbey pour la scène de l’évasion de Lady Sybil avec Branson. François Hollande et David Cameron s’y sont arrêtés pour déjeuner à l’issue d’un sommet. Plat à partir de 15 €. On peut aussi y dormir, dans un cottage cosy au milieu des moutons.

En savoir plus
Pour préparer son séjour : Visit Britain.

 

L'auteur

Mathilde Giard

Journaliste, je me suis spécialisée dans le voyage après avoir vécu en Afrique du Sud et en Allemagne. J’aime sillonner la planète, à la rencontre de ses habitants, avec autant de plaisir à découvrir un coin perdu à la porte de chez moi qu’à explorer une mégalopole au bout du monde. Toujours curieuse…

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Les sites cités dans ce reportage

Palais de Blenheim Palais de Blenheim
Palais de Blenheim
Woodstock
2h00
Cotswolds Cotswolds
Cotswolds
Cheltenham
5h00
Basildon Park
Basildon Park
Basildon
0h15
St James's Palace St James's Palace
St James's Palace
London
1h30
Jardins de Kensington Jardins de Kensington
Jardins de Kensington
London
1h30
Mémorial d'Albert Mémorial d'Albert
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London
Quartier du Strand Quartier du Strand
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London
1h00