L’Hexagone possède des trésors cachés... dans ses entrailles. Façonnés par la géologie, des cavités naturelles déploient des reliefs souterrains spectaculaires ou abritent les traces de vie des premiers hommes. Une plongée dans la France du sous-sol aux allures de découverte originelle.

Lascaux, joyau préhistorique

Lascaux IV, Centre International de l’Art Pariétal, en Dordogne, remplace depuis 2016 Lascaux II, fac-similé de la grotte (Lascaux I est réservée aux scientifiques ; Lascaux III est une expo itinérante). Cette réplique intégrale de la grotte originale, ornée de peintures et de gravures rupestres vieilles de 17 000 ans, propose expos, animations et projections 3D. Culte !


Les grottes de Lascaux - ©Fine Art Images/Heritage Image/age fotostock

 

Grotte du Pech-Merle, peintures et concrétions

Isolée dans un cadre boisé, la grotte du Pech-Merle, située dans le Lot, est aussi riche en peintures pariétales qu’en concrétions naturelles. Entre les stalactites et les perles de calcite, le public découvre des gravures réalisées il y a 15 000 ans : mammouths et bisons, tête d’ours, chevaux… ainsi que les célèbres « mains négatives », peintes selon la technique du pochoir.


Grotte du Pech-Merle - ©ChrisAt/iStock

 

Gouffre de Padirac, le trou noir

Les paysans du Lot y jetaient leurs carcasses de mouton… jusqu’à ce qu’en 1889, le spéléologue Martel décide de l’explorer. Depuis, le gouffre de Padirac, un aven de 75 m de haut et 32 m de diamètre est devenu la plus célèbre cavité naturelle de France. En bas, en barque puis à pied, les visiteurs s’enfoncent dans le lit d’une rivière souterraine, monde de concrétions calcaires mystérieuses…


Gouffre de Padirac - ©erwannmartin35/iStock

 

Grotte de la Verna, cathédrale puissance 10

Avec 194 m de haut et 245 m de diamètre, la salle de la Verna, au Pays basque, est la troisième plus grande cavité naturelle connue au monde ! Elle pourrait contenir dix fois la cathédrale Notre-Dame de Paris. Facilement accessible par un tunnel, elle se découvre à travers des visites classiques, d’aventure (randos spéléo) et d’exploration (rivière…).

 

Aven Armand, une vision pétrifiée…

Dans les profondeurs du causse Méjean, en Lozère, l’aven Armand est l’une des merveilles du monde souterrain français. Et notamment sa « Forêt Vierge », une salle immense accessible au bout d’un long tunnel qui présente 400 stalagmites aux proportions gigantesques. Dans cette forêt pétrifiée de concrétions, se distingue la « grande stalagmite », de 30 m de haut.


L’aven Armand - ©P. Jacques/hemis.fr

 

Grotte Chauvet-Caverne du Pont d’Arc, 36 000 ans d’âge !

Découverte en 1994 dans les gorges de l’Ardèche, à Vallon-Pont-d’Arc, la grotte Chauvet est couverte de peintures vieilles de… 36 000 ans. Elles sont l’œuvre des Aurignaciens, peuple qui vivait alors dans la région. Invisibles du public pour les protéger, ces peintures sont reproduites dans la caverne du Pont d’Arc, fac-similé qui fait revivre l’émotion des premiers découvreurs.

La grotte Chauvet - ©Fine Art Images/Heritage Image/age fotostock
La grotte Chauvet - ©Fine Art Images/Heritage Image/age fotostock

 

Aven d’Orgnac, le puits magnifié

Classé Grand Site de France, l'Aven d'Orgnac, gouffre ardéchois creusé dans le calcaire, révèle un splendide réseau de salles souterraines, façonné par les eaux depuis le quaternaire. Au menu : concrétions, colonnes, stalagmites, stalactites, draperies… le tout magnifié par un éclairage réussi. Le Grand Théâtre est le clou de la visite, avec un remarquable son et lumière.


L'aven d'Orgnac - ©Hanjo Hellmann/Shutterstock.com

 

Grottes de Choranche, secrets du Vercors

Accessibles depuis les spectaculaires gorges de la Bourne, en Isère, les grottes de Choranche livrent d’emblée leur joyau : une forêt de stalactites fistuleuses en forme de draperies délicates, se miroitant dans l’eau d’un lac et d’une rivière. L’autre curiosité de la grotte tient à sa faune souterraine. Des protées, amphibiens cavernicoles dépigmentés, y ont élu domicile.


Grotte de Choranche - ©Himagine/iStock

 

Grottes de la Balme, pèlerinage en sous-sol

Environ 50 km à l’est de Lyon, en Isère, ces grottes sont réputées depuis des siècles. L’immense porche d’entrée et ses deux chapelles rappelle l’existence d’un pèlerinage. Mais l’intérêt réside dans la succession de gours et de concrétions et… dans une colonie de chauve-souris, dont on dénombre 22 espèces. Une galerie mène à un balcon dominant d’une trentaine de mètres un torrent.


Grottes de la Balme - ©Gregory_DUBUS/iStock

 

Grotte de Niaux, version originelle

La grotte de Niaux est l’une des rares grottes ornées ouvertes au public. Ici, en Ariège, pas de fac-similés mais des peintures originelles, visibles grâce à des conditions strictes : sur réservation, avec pas plus de 25 personnes par groupe et à l’aide de lampes torche. Voilà les règles pour atteindre le célèbre Salon Noir et ses dizaines de peintures, bisons, chevaux, bouquetins, cerfs et gravures.


Grotte de Niaux - ©A.Spani/hemis.fr

 

L'auteur

Philippe Bourget

Journaliste free lance, auteur, je parcours le monde depuis 15 ans pour la presse tourisme grand public et économique. Géographe de formation, je me passionne pour la nature autant que pour les liens que tissent les peuples avec leurs territoires.

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Les sites cités dans ce reportage

Lascaux IV Lascaux IV
Lascaux IV
Montignac
0h30
Grotte du Pech-Merle Grotte du Pech-Merle
Grotte du Pech-Merle
Cabrerets
0h30
Gouffre de Padirac Gouffre de Padirac
Gouffre de Padirac
Padirac
1h30
Salle de La Verna
Salle de La Verna
Ste-Engrâce
1h30
Cathédrale Notre-Dame Cathédrale Notre-Dame
Cathédrale Notre-Dame
Paris
1h00
Causse Méjean Causse Méjean
Causse Méjean
Ste-Énimie
3h00
Aven Armand Aven Armand
Aven Armand
Hures-la-Parade
1h30
Gorges de l'Ardèche Gorges de l'Ardèche
Gorges de l'Ardèche
Vallon-Pont-d'Arc
1h00
Caverne du Pont-d'Arc Caverne du Pont-d'Arc
Caverne du Pont-d'Arc
Vallon-Pont-d'Arc
0h30
Aven d'Orgnac Aven d'Orgnac
Aven d'Orgnac
Orgnac-l'Aven
1h30
Gorges de la Bourne Gorges de la Bourne
Gorges de la Bourne
Pont-en-Royans
2h00
Grotte de Choranche (grotte de Coufin-Chevaline) Grotte de Choranche (grotte de Coufin-Chevaline)
Grotte de Choranche (grotte de Coufin-Chevaline)
Choranche
1h30
Grotte de Niaux Grotte de Niaux
Grotte de Niaux
Niaux
0h30