Le tourisme de mémoire est à l’honneur en 2016. Après Verdun le 21 février, c’est dans la Somme que vont se dérouler, à partir du 1er juillet, les cérémonies du centenaire de la bataille de la Somme. De nombreuses personnalités politiques sont attendues, notamment le président François Hollande, le Premier ministre britannique David Cameron ainsi que des membres de la famille royale dont le prince Charles, Kate Middleton et le prince William.

Au pays du coquelicot

Connaissez-vous Albert, Thiepval, Beaumont-Hamel, Villers-Bretonneux ? Sans doute pas. Et pourtant, en Angleterre comme en Australie, en Afrique du Sud comme sur l’île de Terre-Neuve, nombreux sont ceux qui connaissent ces noms de Picardie à jamais gravé dans l’Histoire. La Grande-Bretagne y a vécu le jour le plus sanglant de son histoire militaire. Sur cette terre reposent d’innombrables soldats du Commonwealth tombés « au champ d’honneur », selon le poème In Flanders Fields de John McRay. Ici le coquelicot, ou Poppy, n’est pas qu’une belle et modeste fleur qui égaye les champs, il est le symbole du sacrifice de ces Tommies (soldats britanniques) pendant la Grande Guerre.

 

Over the top (à l’assaut) !

Le 1er juillet 1916, à 7h30, après une intense préparation d’artillerie de plus 7 jours avec quelque 4 000 canons anglais et français, les Tommies ne s’attendaient pas à une forte résistance. La désillusion est terrible : quelque 60 000 Britanniques sont hors de combat, dont près de 20 000 tués lors de ce premier jour de juillet. Ces pertes considérables ont été d’autant plus mal vécues dans l’opinion que beaucoup de ces hommes s'étaient enrôlés ensemble au sein d’un même village dans ces « Pals batallions », ces « bataillons de copains ». Malgré leur courage, la bataille ne sera pas décisive et il faudra attendre 1918 pour que les offensives brisent enfin la ligne Hindenburg et annoncent la fin de cette guerre.

 

Disparus, mais pas oubliés

Au nord d’Albert s’élève l’immense mémorial de Thiepval, le plus grand mémorial britannique au monde. D’une hauteur de 45 m, reconnaissable à ses arches de briques, il est l’œuvre de l’architecte Sir Edwin Luytens. Lors de son inauguration en 1932, 73 412 noms de soldats portés disparus y étaient inscrits. Derrière ces noms, il y a ces visages – un immense panneau en réunit 600 - que l’on retrouve dans le centre d’interprétation. Depuis des années les recherches sur l’identification des disparus avancent et plusieurs centaines de noms ont pu être effacés de cette trop longue liste.

 

Une destination internationale de la mémoire

Pour comprendre ce terrible conflit, une visite préalable s’impose aux musées de Péronne (Historial) ou d’Albert (musée Somme 1916). La visite des champs de bataille de la Somme surprend en effet par le nombre de nationalités rencontrées qui illustre bien, s’il en était besoin, le caractère mondial de cette guerre. Chaque 25 avril, jour de l’Anzac Day, c’est à Villers-Bretonneux que se déroulent les commémorations pour les Australiens et les Néo-Zélandais. Les Sud-Africains ont élevé un imposant mémorial à Longueval tandis qu’à Beaumont-Hamel, dans un secteur du champ de bataille sanctuarisé, se perpétue la mémoire des soldats terre-neuviens. Même s’ils l’ont un peu oublié, les Français ont payé un lourd tribut lors de cette bataille comme on le découvre à la nécropole de Rancourt (20 000 tombes). Non loin de là, le cimetière allemand de Fricourt rappelle que les pertes ont été terribles des deux côtés. Et même dans l’arrière-front, alors qu’ils ne combattaient pas, les Chinois ou « travailleurs célestes » ont vécu un véritable calvaire et ont leur cimetière à Noyelles-sur-Mer

 

Informations pratiques

Pour en savoir plus sur les cérémonies du Centenaire dans la Somme

 

L'auteur

Amaury de Valroger

Auteur et éditeur depuis plus de 20 ans pour Michelin, je me passionne pour toutes les formes de patrimoine. J'apprécie en particulier la découverte des pays et régions à travers la randonnée, à pied, à vélo ou à cheval.

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Les sites cités dans ce reportage

Historial de la Grande Guerre
Historial de la Grande Guerre
Péronne
2h00
Mémorial terre-neuvien de Beaumont-Hamel Mémorial terre-neuvien de Beaumont-Hamel
Mémorial terre-neuvien de Beaumont-Hamel
Beaumont-Hamel
1h00