Lors de l’ouverture du pays aux étrangers à la fin du 19e s., la fraîcheur estivale et la haute altitude du lac Chuzenji (1 200m), séduisent très vite diplomates, écrivains et touristes occidentaux. Ils peuvent, sans trop s’éloigner, s’échapper de la chaleur humide difficilement supportable de Tokyo.

Les premières villas

Grâce au développement rapide du chemin de fer à vapeur entre la capitale et Nikko, les premières villas et les premiers hôtels pour Occidentaux voient le jour, dès 1873 pour le bâtiment historique de l’hôtel Kanaya, en 1893 pour le nouvel Hôtel Kanaya qui lui succède près de la zone des temples et, au tout début du 20e s., pour la Villa Meiji-no-Yakata, résidence secondaire d’un riche industriel américain.
Une fois l’aménagement de la première route d'accès Iroha-zaka au lac Chuzenji achevé, il devient aisé pour les nouvelles ambassades d’établir au bord du lac Chuzenji leurs nouveaux quartiers d’été, symbolisés par de luxueuses maisons de villégiatures, mêlant architectures nippone et occidentale.

 

Une rive sud très convoitée

Pour apercevoir les plus belles demeures, deux possibilités : emprunter sur la rive est depuis Chuzenji Onsen, le chemin côtier qui longe la rive vers le sud, ou bien embarquer pour une merveilleuse croisière sur le lac Chuzenji menant jusqu’à seulement 100 m du rivage et des villas, vous donnant ainsi un aperçu d’une époque révolue de faste et d’insouciance. Deux d’entres-elle ont été récemment rétrocédées à la préfecture de Tochigi et sont donc désormais ouvertes au public : la villa de l’ambassade de Grande Bretagne et celle de l’ambassade d'Italie, la première arborant une magnifique véranda de couleur blanche sur une façade uniforme noire et la seconde étant entièrement recouverte d’écorces de cèdre de la région.
La villa de l’ambassade de France, à proximité, conserve pour l’instant l’usage d’une maison de villégiature. Couramment appelée « Villa Claudel », en hommage à l’ambassadeur et écrivain qui se rendit à plusieurs reprises en ce lieu durant ses 4 années au Japon, la bâtisse à étage en bois de pin a été récemment restaurée. Construite à l’origine par un ministre des Affaires étrangères japonais, elle fut achetée en 1906 par la France. Paul Claudel y écrivit de nombreux passages de son livre phare Le Soulier de Satin.

 

Une station balnéaire, terrain de diplomatie et de détente

Les salons et les terrasses de ces demeures au charme raffiné, voient se succéder lors de dîners et cocktails, officiels japonais, diplomates occidentaux, artistes et intellectuels, unanimement charmés par l’atmosphère apaisante du lac Chuzenji. Les témoignages écrits de Claudel attestent à plusieurs reprises, que l’air pur de la région, la contemplation des eaux du lac, la proximité des sources d’eau chaudes de Yumoto Onsen et Chuzenji Onsen, favorisent au quotidien une entente cordiale entre les membres de chaque nation. Au sortir de la Seconde Guerre mondiale, les officiers américains occupent durant de longues années l’Hôtel Kanaya au nord du lac et y construisent à proximité un grand chalet en bois de type Boat House californien, servant de hangar et de rampe de lancement pour dériveurs et voiliers.

 

Informations Pratiques

Arriver/partir
En train, trajets quotidiens depuis Tokyo avec la ligne Tobu à partir de la gare Tobu Asakusa (sortie 4 depuis la gare Asakusa), trains « Spacia Limited Express » (7 arrêts) ou réguliers (8/12 arrêts et un changement à la gare de Shimo-imaichi), départ toutes les heures, réservation obligatoire, 1h50/2h30, 2700/1400 JPY (2160 JPY/gratuit si billet acheté dans le cadre d’un Pass Ville, Région, Parc). Tobu propose trois formules de Pass Bus&Train, Ville, Région et Parc, comprenant un A/R Asakusa-Nikko en ligne régulière, déc.-mi-avr. 2670/4150/8010 JPY, mi-avr.-nov. 2670/4520/8010 JPY.  Achat des Pass Bus&Train, billets et information au Tobu Sightseeing Service Center situé au rdc de la gare Tobu Asakusa (tlj 7h20-19h).
Des grandes gares JR de la capitale et pour les possesseurs du Japan Rail Pass, nombreux trajets quotidiens reliant les gares de Tokyo et Ueno à Nikko par les lignes JR, en Shinkansen Yamagata ou Tohoku avec un changement de train en gare de Utsunomiya, 1h45/5570 JPY. De la gare de Shinjuku, trois trajets quotidiens avec des trains combinés Tobu/JR sans changement (7 arrêts), 2h15/4 000 JPY.

Sur place
De la gare Tobu, services réguliers de bus Tobu pour les temples et les hôtels qui s’égrènent le long de la route principale. Mieux vaut prendre le bus à l’aller 290 JPY (500 JPY AR) pour arriver le plus tôt possible ; et revenir à pied jusqu’au pont Shin-kyo, pour déambuler ensuite le long de la route 119 jalonnée de boutiques et de restaurants. Au-delà de 1 ou 2 visites, il est recommandé d’opter pour un Pass Bus plus économique. Achat des Pass Bus, billets et information au Tourist Center de la gare de Tobu Nikko (tlj 8h30-17h) ou à la billetterie de la gare JR de Nikko.
Les temples de Nikko se visitent à pied, ils se trouvent à 20mn de marche du pont Shin-kyo, lui-même à 25mn de marche environ des gares Tobu et JR.

Gare de Tobu Nikko
Un centre d’information pour touristes se trouve à l’intérieur de la gare, avec un personnel délivrant en anglais toute information touristique à la demande, ainsi que de grands écrans interactifs tactiles avec menu en français. Mise à disposition de consignes et d’un service de visites sans bagages. Distributeurs avec menu en français, de billets de trains, de Pass Bus Tobu ou de tickets de visite de site touristique (sanctuaire Tosho-gu, temple Rinno-ji par exemple).

 

L'auteur

Manuel Sanchez

Auteur, photographe, à la recherche de contacts, d'identités culturelles autres, d'architectures singulières. Aguerri par de multiples voyages, j'ai adopté ces astuces menant à des investigations de fond. J’affectionne les précisions des premiers récits de voyage et leur sens du sacré.

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Les sites cités dans ce reportage

Bâtiment historique de l'hôtel Kanaya Bâtiment historique de l'hôtel Kanaya
Bâtiment historique de l'hôtel Kanaya
Nikko
0h15
Hôtel Nikko Kanaya Hôtel Nikko Kanaya
Hôtel Nikko Kanaya
Nikko
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Villa Meiji-no-Yakata Villa Meiji-no-Yakata
Villa Meiji-no-Yakata
Nikko
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Route d'accès Iroha-zaka au lac Chuzenji Route d'accès Iroha-zaka au lac Chuzenji
Route d'accès Iroha-zaka au lac Chuzenji
Nikko
Belvédère du lac Chuzenji Belvédère du lac Chuzenji
Belvédère du lac Chuzenji
Nikko
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Croisière sur le lac Chuzenji Croisière sur le lac Chuzenji
Croisière sur le lac Chuzenji
Nikko
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Parc commémoratif de la villa de l'ambassade de Grande-Bretagne Parc commémoratif de la villa de l'ambassade de Grande-Bretagne
Parc commémoratif de la villa de l'ambassade de Grande-Bretagne
Nikko
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Parc commémoratif de la villa de l'ambassade de l'Italie Parc commémoratif de la villa de l'ambassade de l'Italie
Parc commémoratif de la villa de l'ambassade de l'Italie
Nikko
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Boat House du lac Chuzenji Boat House du lac Chuzenji
Boat House du lac Chuzenji
Nikko
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Pont Shin-kyo Pont Shin-kyo
Pont Shin-kyo
Nikko
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Temple Tosho-gu Temple Tosho-gu
Temple Tosho-gu
Nikko
1h00
Temple de Nikko-zan Rinno-ji Temple de Nikko-zan Rinno-ji
Temple de Nikko-zan Rinno-ji
Nikko
0h30